Friday, 5 February 2021

Gibraltarian Monsignor Mark Miles has been appointed Apostolic Nuncio in Benin


Pope Francis of Rome has appointed as Apostolic Nuncio in Benin Mgr Mark Gerard Miles, at the same time elevating him to the titular see of civitatis ducalis, with the dignity of Archbishop.

 

The Most Reverend Mark Gerard Miles was born in Gibraltar on 13 May 1967. He was ordained a priest on 14 September 1996 and incardinated into the Diocese of Gibraltar. He has a doctorate in Canon Law and a licence in Theology. He entered the diplomatic service of the Holy See on 1 July 2003, and subsequently worked in the Pontifical Representations in Ecuador and Hungary, then in the Section for General Affairs of the Secretariat of State and most recently in the Holy See Observer Mission to the Organization of American States in Washington D.C.


The Orthodox Mission in Gibraltar congratulates Mgr Miles for this important appointment.



Source: Roman Catholic Diocese of Gibraltar (adapted)

Monday, 1 February 2021

02/02 - Presentation of Christ to the Temple


Introduction


This feast, celebrated on February 2, is known in the Orthodox Church as The Presentation of Christ in the Temple. Another name for the feast is The Meeting of our Lord. Roman Catholic and Protestant Christians call the feast, The Purification of the Holy Virgin. About 450 AD in Jerusalem, people began the custom of holding lighted candles during the Divine Liturgy of this feast day. Therefore, some churches in the West refer to this holy day as Candlemas. The Feast of the Presentation concludes the observances related to the Nativity of Christ, a period that opened on November 15 with the beginning of the Nativity fast.


Biblical Story


The story of the Presentation is told in Luke 2:22-29. Mary and Joseph were faithful Jews and observed their religious customs. An important custom was for the couple to take their first-born son to the Temple. The baby was taken to the Temple forty days after his birth and was dedicated to God. In addition, if the parents were wealthy, they were to bring a lamb and a young pigeon or a turtle dove to be offered as a sacrifice at the Temple. The custom provided that if the parents were poor, they were to offer two pigeons or two turtle doves for the sacrifice.


Joseph and Mary were not wealthy, so they took two turtle doves with them to offer as a sacrifice at the Temple.


When Jesus was forty days old, Mary and Joseph took Him to the Temple in Jerusalem. They were not wealthy, so they took two turtle doves with them to offer as a sacrifice at the Temple. As they arrived at the Temple, Mary and Joseph were met by a very old man named Simeon. He was a holy man and was noted as a very intelligent scholar. Simeon spent much time studying about the prophets of Israel. It was during his studies that he learned of the coming of the Messiah. The Jewish people were waiting for the Messiah to come and deliver Israel from their conquerors. From that time on, Simeon spent his time praying for the Messiah to come. He spent many years in prayer. Finally, while Simeon was praying he heard the voice of God. God promised Simeon that he would not die until he had seen the Messiah.


When Simeon saw Jesus, he took the baby in his arms and blessed the Lord and said:


"Lord, now let Your servant go in peace according to Your promise, because my eyes have seen Your salvation which you have prepared before the face of all peoples, a light to bring revelation to the Gentiles, and the glory to your people Israel."


Also, in the Temple was Anna the Prophetess. She had been a widow for many years. Anna was about eighty-four years old and spent her time in the Temple worshiping, fasting, and praying. When she saw the Christ Child she praised God and spoke of him to all who were awaiting the Messiah.


After Jesus was presented in the Temple, the family returned to Galilee to the town of Nazareth. The Bible tells us that Jesus grew and became strong, and was filled with wisdom.


Icon of the Feast


The Holy Icon shows that the meeting takes place inside the Temple and in front of the altar. The altar has a book or a scroll on it and is covered by a canopy. The Theotokos stands to the left and is holding out her hands in a gesture of offering. The one hand of the Theotokos is covered by her cloak or as it is known, the maphorion. She has just handed her Son to Simeon.


Christ is shown as a child, but He is not in swaddling clothes. He is clothed in a small dress and his legs are bare. Jesus appears to be giving a blessing. Simeon holds Jesus with both hands which are covered. This shows the reverence Simeon had for the Messiah. Simeon is bare headed and there is nothing to show that he is a priest. Some biblical scholars say that Simeon was probably a priest of the Temple or a Doctor of the Law.


Joseph offers the sacrifice of a poor family while Anna the Prophetess praises God and "speaks about the child to all who were looking for the redemption of Jerusalem." Luke 2: 38


The words Simeon spoke when he saw the Christ Child are known as "St. Simeon's Prayer." This prayer is sung daily at the evening Vespers services of the Orthodox Church.


In the Orthodox Church, both baby boys and baby girls are taken to the Church on the fortieth day after their birth. This is done in remembrance of the Theotokos and Joseph taking the infant Jesus to the Temple.


Orthodox Celebration of the Feast of the Presentation


This Feast of our Lord is celebrated with the Divine Liturgy of Saint John Chrysostom, which is conducted on the day of the Feast and preceded by the Matins service. A Great Vespers is conducted on the evening before the day of the Feast. Scripture readings for the Feast are the following: at Great Vespers – extracts from Exodus 12:15-13:16; Leviticus 12 and Numbers 8; Isaiah 6:1-12, and 19:1,3-5,12,16,19-21; at Matins – Luke 2:25-32; at the Divine Liturgy –Hebrews 7:7-17 and Luke 2:22-40.


Resources


The Story of the Icons by Dr. Mary Paloumpis Hallick. 


The Festal Menaion translated by Mother Mary (South Canaan, PA: St. Tikhon’s Seminary Press, 1969) p. 60.


The Incarnate God: The Feasts of Jesus Christ and the Virgin Mary, Cathering Aslanoff, editor and Paul Meyendorff, translator (Crestwood, NY: St. Vladimir’s Seminary Press, 1995).


Festival Icons for the Christian Year by John Baggley (Crestwood, NY: St. Vladimir's Seminary Press, 2000), pp. 40-47.



Source: goarch.org

Tuesday, 22 December 2020

PATRIARCHAL PROCLAMATION FOR CHRISTMAS 2020


✠ B A R T H O L O M E W
BY GOD’S MERCY ARCHBISHOP OF CONSTANTINOPLE-NEW ROME AND ECUMENICAL PATRIARCH
TO THE PLENITUDE OF THE CHURCH
GRACE, MERCY AND PEACE 
FROM THE SAVIOR CHRIST BORN IN BETHLEHEM

* * *

Most venerable brothers in Christ and beloved children,

As we journey with the All-Holy Virgin, who comes “to give birth ineffably” to the pre-eternal Word, and as we gaze upon Bethlehem, which prepares itself to receive the holy infant, behold we have once more reached Christmas filled with sentiments of gratitude to the God of love. The journey to this great feast of the nativity in the flesh of the world’s Savior was different this year with regard to the outward conditions, resulting from the current pandemic. Our church life and the participation of our faithful in the sacred services, as well as the church’s pastoral care and good witness in the world were all affected by the repercussions of the related health restrictions. However, all this does not affect the innermost relationship of the faithful with Christ or of our faith in His providence and our devotion to “the one thing that is necessary.”[1]

In secularized societies, Christmas has lost its original identity and has been reduced to a celebration of ostentatious consumption and worldliness, without any suspicion that on this holy day we commemorate the “eternal mystery”[2] of the divine incarnation. Today, the proper Christian celebration of Christmas is an act of resistance to the secularization of life and to the dilution or demise of the sense of mystery.

The incarnation of the Word reveals the content, direction, and purpose of human existence. The all-perfect God subsists as perfect man, so that we may be able to exist “in the manner of God.” “For God became human in order that we might become deified.”[3] In the profound formulation of St. Gregory the Theologian, man is “commanded to become God,”[4] “a divinized being.”[5] Such is the supreme dignity afforded to humankind, which renders our existence an insurmountable honor. In Christ, all people are called to salvation. Before God, “there is neither Jew nor Greek, neither slave nor free man, neither male nor female; for everyone is one in Christ Jesus,” according to the divinely inspired theology of the Apostle Paul.[6] This is a decisive reversal in the field of anthropology, the hierarchy of values, and the perception of ethos. Since that time, whosoever insults humankind also defies God. “For there is nothing as sacred as man, in whose nature God participated.”[7]

Christmas constitutes the entire divine-human life of the Church, where Christ is constantly experienced as the One who was, is and will come. The One “in His Mother’s embrace” is the One “in the bosom of the Father,” the child Jesus is the One who was crucified, resurrected and ascended in glory into the heaven, the righteous judge and the King of glory. It is this inexpressible mystery that we glorify with psalms and hymns, unto which we minister, while at the same time having been and being ministered by Him. This is what the Fourth Ecumenical Council of Chalcedon was divinely inspired to define “following the Holy Fathers.” The “doctrine of Chalcedon,” which describes the way – beyond reason and comprehension – that the Word of God assumed the flesh of the world, is “chanted” by the all-sacred Church of Haghia Sophia in the City of Cities, the pride of Orthodoxy and the glory of the oikoumene, through the architectural expression, the organization of sacred space, the impressive dome, which reflects how the divine philanthropy unites all things, the heavenly with the earthly, but also through the icons and decorations, as well as through the unique theological language of splendid lighting.

In the midst of many circumstances and sorrows, we hear today the resounding voice of the “Lord’s angel,” who “brings the good news of a great joy . . . to all people, for to us is born this day a Savior, who is Christ Jesus.”[8] We celebrate Christmas, praying for our brothers and sisters in danger and illness. We admire the self-sacrifice of the doctors and nurses and all those who contribute to confronting the pandemic. We rejoice as we discover that the patient is approached as sacred person and is not reduced to a number, a case, an object, or an impersonal biological unit. As it has been said so eloquently, “the white gown” of the physicians is “a white cassock” that expresses surrender from what is “mine” for the sake of my brother, “seeking the interests of the other”[9] and the complete commitment to the suffering one. For this “white cassock” – just as for the clergyman’s cassock, since both are symbols of a spirit of sacrifice and service – the inspiration and driving force is love, which is always a gift of divine grace and never exclusively our own achievement.

The perilous pandemic has shattered much of what we have taken for granted, revealing the limits of the “titanism” of the contemporary “man-god” and demonstrating the power of solidarity. Alongside the indisputable truth that our world comprises a whole, that our problems are common, and that their solution demands a joint action and agenda, what was supremely manifested was the value of the personal contribution, the love of the Good Samaritan, which surpasses every human standard. The Church actively supports – in deed and in word – our suffering brothers and sisters, while praying for them, their relatives and all those responsible for their care, and at the same time proclaiming that the healing of the sick – as a temporary victory over death – pertains to transcendence and to the ultimate abolition of death in Christ.

Unfortunately, the healthcare crisis has not allowed the development of activities foreseen for 2020, as “the year of pastoral renewal and due concern for the youth.” We hope that the coming year will render possible the realization of planned initiatives for the new generation. We know from experience that, when our young men and women are approached with understanding and love, they reveal their creative talents and enthusiastically contribute to such initiatives. In the end, youth is a particularly “religious” time in our life – filled with dreams, visions and deep existential pursuits, with a vibrant hope for a new world of fraternity. It is this “new creation”[10] – the “new heavens and new earth . . . where righteousness dwells”[11] that the Church of Christ proclaims as good news and reflects in its journey to the Kingdom.

Beloved brothers and blessed children,

In the Church, man is completely renewed and not just “assisted.” There, man “lives in the truth” and experiences his divine destiny. As the Holy and Great Council of Orthodoxy declared, in the Church “every person constitutes a unique entity, destined for personal communion with God.”[12] We share the divinely-given conviction that our present life is not our entire life, that evil and negativity do not have the final word in history. Our Savior is not a deus ex machina that intervenes and annihilates troubles, while simultaneously abolishing our freedom, as if this was a “condemnation” from which we need to be delivered. For us Christians, the unparalleled Patristic words hold true: “The mystery of salvation pertains to those who are willing to be saved, not to those who are coerced.”[13] The truth of the freedom in Christ is tested through the Cross, which is the way to the Resurrection.

In this spirit, concelebrating Christmas and the other feasts of the sacred Twelvetide in a God-pleasing manner with all of you, we pray from our sacred Center of the Phanar that the Savior, who condescended to the human race, may grant you health, love for one another, progress in every good thing, and every blessing from above, on the occasion of the new year that dawns and in all the days of your life. Let it be so!

Christmas 2020

✠ Bartholomew of Constantinople
Fervent supplicant for all before God

[1] Cf. Lk 10.42.
[2] Maximus the Confessor, Varia on Virtue and Evil, Century I, 12 PG 90.1184.
[3] Athanasius the Great, On the Incarnation 54.
[4]  Gregory the Theologian, Funeral Oration to Basil the Great, PG 36.560.
[5]  Gregory the Theologian, Homily 44 on Holy Pascha, PG 36. 632.
[6]  Gal 3.28.
[7]  Nicholas Cabasilas, On the Life in Christ VI, PG 150.649.
[8]  Lk 2.9–11.
[9]  1 Cor 10.24.
[10]  2 Cor 5.17.
[11]  2 Pet 3.13.
[12]  Encyclical, § 12.
[13]  Maximus the Confessor, On the Lord’s Prayer, PG 90.880.

Tuesday, 10 November 2020

Homilía del Archimandrita Demetrio para la fiesta de San Nectario de Egina


Un Santo es un padre espiritual. Es un hombre o mujer que por la ascesis y la docilidad a la voluntad de Dios se ha realizado en él ese plan divino. Por eso en su vida terrena o después de ella han producido y siguen produciendo frutos de la gracia. San Nectario es un santo moderno. Murió en 1920, hace exactamente cien años. Existen fotografías de él y hasta no hace mucho tiempo vivían personas que lo conocieron.


San Nectario no realizó ningún milagro en vida, quizás por eso los está realizando después de su muerte. San Nectario fue aprendiz en Constantinopla con catorce años, maestro, monje en la Isla de Quíos y después sacerdote en Egipto, en el patriarcado de Alejandría. Fue elegido y consagrado obispo auxiliar del Patriarca y Administrador de la importante diócesis de El Cairo, donde, por entonces, vivían numerosos griegos y sirios ortodoxos. Después, como a veces sucede en la Iglesia, aparecieron las intrigas. Aunque tenía sus partidarios, sus detractores, también muy numerosos, maniobraron en contra del santo obispo y convencieron al anciano patriarca Sofronio para que actuara contra Nectario porque, según ellos, ambicionaba el Trono de Alejandría. Sin instruir el obligado proceso canónico se le obligó a renunciar a su cargo y, finalmente, fue expulsado de Egipto y obligado a marchar a Grecia.


Sus adversarios ya se habían ocupado de hacer llegar sus intrigas a Atenas y allí se le recibió con hostilidad. No había lugar para él, ni como obispo ni como clérigo, viviendo de limosna y pasando verdadera hambre. Finalmente, por intervención del Alcalde de Atenas, fue enviado a una lejana Diócesis como predicador. En la isla de Eubea iba con un borrico de pueblo en pueblo predicando el Evangelio, una especie de misionero diocesano. Su predicación era muy simple porque se dirigía a personas simples, pero de una densidad evangélica extraordinaria. La predicación continuaba luego con cartas dirigidas a sacerdotes o laicos de los pueblos por donde había estado. Algunos años más tarde, acertaron a pasar por aquellas tierras unos comerciantes de Alejandría que conocían a Nectario y al ver la situación de nuestro santo protestaron ante el obispo y las autoridades amenazándoles con denunciarlos. San Nectario fue entonces llamado para dirigir la Escuela de Teología "Rizarion", más bien un seminario para sacerdotes rurales  o de pequeñas parroquias, siendo recibido con frialdad por el Consejo que quería para los estudiantes una educación en filosofía  y ciencias modernas antes que la espiritualidad de Nectario.


Por su ejemplo, un grupo de jóvenes atenienses le comunicaron su deseo de hacerse monjas. Nectario buscó donde instalarlas y encontró un monasterio semiderruido en la isla de Egina. Renunció a su puesto de Director y se marchó como padre espiritual de aquellas jóvenes monjas a reconstruir el monasterio. Pero la lejanía no le ahorro sufrimientos porque el arzobispo de Atenas le perseguía de manera implacable, amenazándole con derribar el monasterio o con denunciarlo a las autoridades civiles. La obsesión contra Nectario llevaba al arzobispo a presentarse de improviso en la isla para recriminarle su aspecto o su actividad o bien lo llamaba a Atenas para insultarle con gritos que se oían hasta en la calle. Nectario jamás se defendía. Cuando terminaban los gritos sólo acertaba a decir: "El Señor esté contigo, Arzobispo" y se marchaba.


San Nectario vivió en la pobreza, no en una pobreza ostentosa, sino, simplemente olvidando que era un jerarca de la Iglesia. Cuando le diagnosticaron un cáncer de próstata ya era tarde para operar. En el hospital lo instalaron en la sala general y el cuidador nunca creyó que se tratara de un obispo porque no llevaba cruces de oro ni nada parecido. Se refería a él como "el pobrecito monje". Tras su muerte se lamentaba de no haberlo tratado con más honor. Tras dos meses de sufrimiento en el hospital murió el 9 de noviembre.


Por sus escritos, por la simplicidad de sus escritos, por creer en el Invisible, porque veía al Invisible, por el sentido de la dimensión religiosa que tanto falta en el hombre de hoy, san Nectario es un santo de nuestro tiempo. Devotísimo de la Santísima Virgen, compuso el conocido "Agní Parthene". En su vida, y hasta hoy día, fue un predicador del Evangelio y los peregrinos que van a Egina a venerar su tumba y pedir su intercesión, lo hacen también, sin que ellos lo sepan para recibir la fuerza, la gracia y la salvación del Evangelio.


¡Qué san Nectario cuide de nuestras vidas, pero, sobre todo, cuide de nuestras almas!


+ Archimandrita Demetrio

Tuesday, 27 October 2020

“La urgencia de la unidad cristiana”. Artículo del Archimandrita Demetrio


El 23 de agosto pasado, gracias a la fraternidad ecuménica de Mons. Carmel Zammit, Obispo de la Diócesis Católica de Gibraltar, tuve la gozo de celebrar la Divina Liturgia para la pequeña comunidad ortodoxa de esa ciudad con ocasión de la clausura de la Fiesta de la Dormición de la Madre de Dios. Previamente, estuve presente en la Eucaristía celebrada en la catedral católica de Santa María Coronada.


A pesar de las muestras de respeto mutuo no pudo dejar de dolernos la separación de nuestras Iglesias. Era norma en la antigüedad el definir la verdadera fe como "ortodoxa" y la Iglesia como "católica". El término "ortodoxo" era empleado por todas las Iglesias antiguas para expresar su unión de fe con la Iglesia de los tiempos apostólicos. Las diferencias comenzaron cuando se quiso explicitar lo que esta unión de fe significaba para cada Comunidad.


Si admitimos que Dios ha creado al hombre para divinizarlo, para conducirlo a los esponsales divinos, debemos admitir también una concepción dinámica de la Iglesia. No podemos, simultáneamente, afirmar que Dios existe y, a continuación, cerrarnos a los demás. Aunque exista una división entre los cristianos, en lo profundo de nuestro ser seguimos siendo uno. Cuando en las Comunidades no ortodoxas se celebra una Liturgia Eucarística que nutre a sus santos están dando testimonio de un grado de eclesialidad que debe admitirse como legítima en una teología activa de la Iglesia. La existencia de un santo es suficiente para contestar radicalmente nuestra división en el sentido de que esta santa persona, en cierta manera, ha superado el pecado de división de los cristianos a lo largo de la tormentosa historia de la Iglesia.


Me parece que san Serafín de Sarov o san Francisco de Asís, así como otros grandes siervos de Dios han realizado en sus vidas la idea de la unión de las Iglesias. Estos santos son ya ciudadanos de la Iglesia universal y única y que han, por así decirlo, sobrepasado las divisiones confesionales en su estado superior. En las alturas, con su santidad, han derribado las murallas de las que el metropolita Platón de Kiev decía: "Las murallas de nuestras divisiones no llegan al cielo".


Dios está más allá de lo que podamos pensar o decir. Como hemos sido creados a imagen de Dios, el amor humano y la experiencia que haga el hombre de su libertad para el bien o para el mal, en las ciencias o la técnica, en el arte o la vida diaria, todo esto son "misterios", es decir, realidades sin fondo. De la misma manera, la Iglesia está lejos de reducirse a una mera institución, una realidad del mundo espacio-temporal, un fenómeno sociológico y jurídico; la Santa Iglesia es un "misterio divino-humano" que se sitúa más allá de lo que vemos, decimos o comprendemos. Sólo Dios conoce los límites efectivos de su Iglesia. Debemos rechazar la confusión entre lo que podemos percibir o concebir humanamente y la realidad efectiva de la Iglesia. De la unidad, de la santidad, de la catolicidad y la apostolicidad hay, ciertamente, diversos grados fuera de los límites visibles de nuestras Iglesias. Debemos admitir con alegría y acción de gracias que por y en el Espíritu Santo, la redención de Cristo resucitado espera a todos los hombres y mujeres ¿Cómo podemos pensar que el Espíritu Santo, extendido ampliamente en Pentecostés, no actúa de manera deificante sobre aquéllos que guardan inquebrantable fidelidad a su fe? No debemos pensar en la Iglesia como institución sino como la Esposa virginal del Resucitado conforme a la teología matrimonial de san Pablo (Ef. 5, 29-33), bien entendido que Esposo y Esposa son un mismo cuerpo y que allí donde está Cristo también está su Iglesia.


El ecumenismo, que no pretende hacer una Iglesia más grande y poderosa porque nada es de ella sino de su divino Señor, supone la conversión, el arrepentimiento y la humildad. Es lo contrario al proselitismo: no se trata de convertir a otros, sino a uno mismo. No se trata de vivir y pensar contra el "otro", sino de vivir y pensar hacia "él". En cualquiera de las Confesiones a las que pertenezcamos debemos pasar, onerosa pero saludablemente, por el crisol purificador de una "metanoia", de un arrepentimiento.


Los cristianos orientales han padecido a lo largo de los años una serie de sufrimientos que no han afectado a Occidente. También han vivido en una gran pobreza, lo que ha suscitado entre ellos unos Santos que han brillado con una luz inimaginable. La confianza de los ortodoxos en la gloria de su Iglesia es una necesidad saludable para el resto de la Cristiandad. Cuando los orientales abandonen su recelo contra Occidente descubrirán su propio genio y su fuerza espiritual así como su aportación a la civilización mundial. En ese momento, el diálogo con Roma deberá ser en igualdad, sereno, lejos de toda polémica y libre de autodefensas. Quizás entonces los ortodoxos otorguen al Obispo de Roma las prerrogativas necesarias para ayudar a "la prosperidad de las santas Iglesias de Dios" en todo lo que sea necesario. Lo único que piden los cristianos orientales es estar enteramente presentes, tomando parte en todo lo que concierne a la acción y al testimonio común.


Gracias a la bondad de nuestro Dios, proclamamos el mismo Evangelio; celebramos los sacramentos; en la diversidad de nuestras Liturgias nos dirigimos al Padre, por el Hijo en el Espíritu Santo; recibimos los siete Concilios ecuménicos; veneramos a la Santísima Virgen María y gran número de santos comunes. Todo ello son señales que nos llaman a la comunión "sin absorción ni fusión, sino un reencuentro en la verdad y el amor".


En ese diálogo Dios nos hará descubrir sus "maravillas. Él, que hizo de nosotros una sola Iglesia durante mil años, será capaz de hacernos considerar mutuamente a nuestras Iglesias, bajo la inspiración del Espíritu Santo, como: "Iglesias hermanas, responsables juntas de conservar a la Iglesia de Dios en su fidelidad a la voluntad divina".



Archimandrita Demetrio

Monday, 26 October 2020

Homilía del Archimandrita Demetrio para el día de su onomástica


San Demetrio, originario de Tesalónica, vivió en la época de los emperadores Diocleciano y Maximiano y sufrió martirio por Cristo a principios del siglo IV. Su muerte fue así: un celebra gladiador de origen pagano y favorito del emperador, llamado Lyaios, se presentó en el estadio de Tesalónica retando a la población a que luchara contra él. El joven soldado Néstor, compañero de san Demetrio que ha había sido arrestado por su condición de cristiano, aceptó el reto no sin antes acercarse a la cárcel a pedir la bendición y oraciones de san Demetrio. En la lucha, san Néstor mató al gigante gladiador dejándolo tendido en la arena. Maximiano montó en cólera y averiguando donde estaba la causa de la victoria ordenó matar a Demetrio y a Néstor. Este hecho es el que se resume en el himno que cantamos cada 26 de octubre: " La cristiandad ha encontrado en ti un gran aliado en los momentos de peligro, oh atleta victorioso de las naciones paganas. Tú que has humillado la insolencia de Lyaios alentando a Néstor en el estadio, ruega a Cristo Dios, oh gran mártir Demetrio, que nos conceda su gran misericordia".


¿Qué significa para nosotros, cristianos del siglo XXI, este hecho heroico, este martirio ocurrido hace 1700 años?


El martirio ha sido situado y ha sido celebrado por la Iglesia antigua como el grado más alto de la vida espiritual y el culto a los santos fue, en sus comienzos, el culto a los mártires. El misterio de la sangre voluntariamente derramada transforma al hombre en "eucaristía": el mártir no es solamente "amigo" de Cristo, sino que se convierte también en "partícipe" de la vivificante Cruz del divino Salvador. Así como la Cruz de Cristo se identifica con su resurrección, también la sangre vertida por el mártir se contempla, al mismo tiempo, como vino eucarístico y como vino de embriaguez espiritual. En el punto álgido de su "pasión" el mártir experimenta la alegría inefable de Pascua. El mártir no tiene miedo a la muerte porque Cristo ha vencido a la muerte y la ha cambiado por resurrección. No es un estoico, ni necesariamente un asceta ni, con frecuencia, menos aún un combatiente voluntario; por lo general es una persona humilde que, no obstante, en lugar de volverse insensible o rebelarse en el momento de la prueba, se abandona totalmente a Cristo con infinita confianza. Entonces Cristo los libra del dolor sustituyéndolo por alegría. Así. por ejemplo, en el martirio de las santas Perpetua y Felicidad. vemos a ésta última gemir en prisión por los dolores de parto de su hija y mientras el carcelero se burla de ella, Felicidad encuentra la fuerza para responderle: "Ahora soy yo sola la que debe soportar lo que soporto, pero has de saber que en la arena será otro el que soportará en mi lugar lo que yo sufra por Él". Y tal como figura en el relato de su martirio, la santa apareció durante el tormento en un estado de éxtasis.


¡Qué lección para todos nosotros! Ante estos hombres y mujeres que recibían la muerte pronunciando palabras de amor, la sociedad romana de la época y sus dirigentes empezaron a adquirir una cierta toma de conciencia y a interesarse poco a poco por los nuevos valores que proponían estos adeptos a Cristo. La no sumisión en nombre de la conciencia y de la fe, es decir, en nombre de la más alta libertad personal, esta extraña conducta de oposición "no por odio, sino por amor", terminó por demostrar durante los primeros siglos de la era cristiana, que el poder del hombre se encuentra limitado por el misterio de la persona. Así, en el año 313, el poder romano  tuvo que reconocer oficialmente la libertad religiosa para los cristianos, y con ello para todos, bajo la forma de decreto imperial conocido como el Edicto de Milán. Este hecho fue verdaderamente obra, junto a otros, de san Demetrio.


Bien es verdad que la sociedad cristiana traicionó con frecuencia, más tarde, su lucha por la libertad. Nuestra Iglesia Ortodoxa ha continuado constantemente aplicando el principio de "lo único necesario" con un asombroso ejemplo: la continuidad de sus mártires. No sólo de los mártires de los emperadores paganos o heréticos, sino también de la época de la ocupación otomana, con numerosos mártires griegos bajo el poder turco, así como los casos ocurridos bajo los regímenes totalitarios del siglo pasado, mártires torturados o ejecutados en los gulags u otros lugares de detención.


La enseñanza de los mártires es que Dios, y sólo Dios, es la verdadera libertad del hombre. El cristiano, aún estando en el mundo, no es del mundo y, por tanto, lo puede cambiar. La presencia de la Iglesia entre los hombres de todos los tiempos, su capacidad de independencia, la fuerza del testimonio de "lo único necesario" es que Cristo resucitado libera al mundo de su fatalidad y le ofrece una salida por el poder del Espíritu Santo actuando en todo el universo. Añadamos también que junto a los mártires de la sangre se encuentra el martirio "blanco" de los monjes, esos hombres que con su oración y su silencio, su transparencia y su paz, permiten a las energías divinas fecundar misteriosamente la historia. Aún más, junto a los mártires y los monjes hay que situar a todos nuestros fieles, conocidos o desconocidos, que cada día dan testimonio de una vida más fuerte que la muerte a pesar de las pruebas y de las burlas que han de soportar de quienes les rodean.


"¡Da tu sangre y recibe el Espíritu!" En la santa persona de nuestro Gran Mártir Demetrio el Myroblita el tiempo queda suspendido. Con él vivimos tanto el ayer como el presente. A través de él vemos desplegarse siglo tras siglo la cadena indisoluble de los mártires y los testigos de Cristo. San Demetrio ofrece sus sangre por su divino Maestro y, a cambio, recibe el Espíritu de Dios. Roguemos para que por su intercesión se nos conceda el Espíritu vivificante, el "agua viva" que su gracia irrigue sin cesar toda la creación y de la que tanta necesidad tenemos hoy día para saciar nuestra propia sed.



+ Arch. Demetrio

Wednesday, 21 October 2020

“The Urgency of Christian Unity”. Article by Archimandrite Demetrius

 


On Sunday the 23rd of August, thanks to Roman Catholic Bishop of Gibraltar Carmel Zammit’s ecumenical fraternity, I had the joy of celebrating the Divine Liturgy in the Cathedral of Saint Mary the Crowned, for the small Orthodox community in Gibraltar and the Campo area, on the occasion of the Apodosis (Leave-taking) of the Feast of the Dormition (Assumption) of the Most Holy Mother of God. Prior to that I attended the 12:00 Eucharist.


In spite of the signs of mutual respect, it is inevitable to feel pain at the separation of our respective Churches. In old times it was customary to define the Faith as “Orthodox” and the Church as “Catholic”. The term “Orthodox” was used by all the ancient Churches in order to express their union in faith with the Church of Apostolic times. The differences started when each community tried to explain what the aforesaid union meant to it.


If we admit that God created humankind in order to divinise it, in order to take it to the Divine Betrothal, we must also admit a dynamic conception of the Church. We cannot affirm that God exists and, at the same time, close ourselves to others. Even though Christians are divided, deep inside we are still one. Whenever a non-Orthodox community celebrates a Eucharist that nourishes its Saints, it is giving testimony to a degree of ecclesiality that must be admitted as legitimate in an active theology of the Church. The existence of a Saint is in itself sufficient proof in order to call into question our divisions in a radical way: this holy person has, in a way, overcome the sin of division among Christians during the tormentous history of the Church. I think that St. Seraphim of Sarov or St. Francis of Assisi, as well as other great Saints of God, have made a reality in their lives the union of the Churches. These Saints are already citizens of the One and Universal Church, and they have, so to say, surpassed confessional divisions in their higher state. Up in the Highest, with their holiness, they have overthrown the walls mentioned by Metropolitan Platon Gorodetsky of Kiev (1803-1891): “The walls of separation do not rise as far as Heaven”.


God is beyond whatever we may think or say. As we have been created in God’s image, human love and man’s use of his freedom for good or evil, in science and technology, in art or in daily life, is a “mystery”, a reality without an end. In the same way, the Church is far from being reduced to a mere institution, a reality in space and time, a sociological and juridical phenomenon: the Holy Church is a divine-human mystery that goes much beyond what we can see, say or understand. Only God knows the boundaries of His Church. We must reject the confusion between what we can humanly perceive or conceive and the reality of the Church.


There are actually varying degrees of Holiness, Catholicity and Apostolicity outside of the visible boundaries of our Churches. We must admit with joy and thankfulness the fact that through and in the Holy Spirit the Risen Christ’s redemption awaits all men and women. How could we possibly think that the Holy Spirit, widely spread at Pentecost, will not act in a deifying way on those who keep an unbreakable fidelity to their faith? We should not think about the Church as an institution, but as the Virginal Bride of the Risen Lord according to St. Paul’s matrimonial theology (Ephesians 5,29-33): of course, Bride and Groom are one only body, and wherever Christ is, there is the Church too.


Ecumenism -whose goal is not to achieve a “larger” and more powerful Church, because nothing belongs to her, but to her divine Lord- means conversion, repentance and humility. It is the exact opposite of proselytising: we should not aim at converting others, but at converting ourselves. We should not live and think against the other, but “towards” the other. Whatever confession we may belong to, we must onerously but healthily go through the crucible of “metanoia”, of repentance.


Eastern Christians have gone along the centuries through a series of sufferings that have not affected the West. They have also lived in great poverty, which has brought forward among them some Saints who have shone with an unimaginable light. The trust of Orthodox Christians in the glory of their Church is a healthy need for the rest of Christendom. When Eastern Christians abandon their mistrust of the West, they will discover their own genius and spiritual strength, as well as their contribution to world civilisation.


When the moment arrives, dialogue with Rome must be on an equal basis, serene, far from polemics and free from any self-defence. Maybe then the Orthodox will recognise in the Bishop of Rome the adequate prerogatives to foster “the good estate of the holy Churches of God” (Divine Liturgy of St. John Chrysostom) in all things necessary. The only thing requested by Eastern Christians is to be fully present, taking part in all that concerns our common action and witness.


Thanks to the goodness of our God, we proclaim the same Gospel; we celebrate the Sacraments; in the diversity of our liturgies, we address the Father, through the Son, in the Holy Spirit; we accept the seven Ecumenical Councils; we venerate the Most Holy Mother of God and a great number of common Saints. These are all signs that call us to communion “without absorption or fusion, […] a reunion in truth and love”.


In that dialogue, God will help us discover His wonders. He who made us one single Church for a thousand years will be able to make us consider our mutual Churches, under the inspiration of the Holy Spirit, as “sister Churches, responsible for maintaining the Church of God in fidelity to the divine purpose”.


Archimandrite Demetrius (Sáez), Parish priest of the Orthodox Mission of the Holy Apostles Bartholomew and Barnabas, Gibraltar (Ecumenical Patriarchate of Constantinople).


Translated from the Spanish original by Reader Joseph Pino


Photo: Pope Francis and Patriarch Bartholomew I, courtesy of Americanmagazine.org